¿Qué informan los mapas temáticos?

Tipos de mapas

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Un mapa temático muestra la distribución espacial de uno o más temas de datos específicos para áreas geográficas seleccionadas. El mapa puede ser de naturaleza cualitativa (por ejemplo, los tipos de explotaciones agrícolas predominantes) o cuantitativa (por ejemplo, el cambio porcentual de la población).

Un mapa temático también se denomina mapa de propósito especial, monotópico o estadístico. Un mapa temático se centra en la variabilidad espacial de una distribución o tema específico (como la densidad de población o la renta media anual), mientras que un mapa de referencia se centra en la ubicación y los nombres de las características. Los mapas temáticos suelen incluir alguna información de localización o referencia, como los nombres de los lugares o las principales masas de agua, para ayudar a los lectores del mapa a familiarizarse con la zona geográfica que abarca el mapa.

Cartografía digital

Un mapa temático es un mapa geográfico que también transmite datos sobre un tema relevante para el área geográfica representada. Los mapas temáticos muestran la información de forma visual y pueden utilizarse para transmitir rápidamente puntos importantes de información de forma muy accesible. Los mapas temáticos tienen una amplia gama de usos, que van desde la epidemiología hasta la política, y se pueden utilizar varios productos de software para elaborar estos mapas.

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En la elaboración de mapas temáticos se utilizan varias técnicas. Una de las más conocidas es el mapa coroplético, en el que varias zonas de un mapa temático se colorean o sombrean para representar información visual. Mucha gente ha visto este tipo de mapa temático la mañana siguiente al día de las elecciones, cuando muchas fuentes de noticias ofrecen información sobre el voto de varias comunidades con un mapa sombreado. Los tonos pueden variar para reflejar la intensidad, como por ejemplo en un mapa que muestra la fuerza de los votos demócratas o republicanos en varias comunidades de Estados Unidos.

También se utiliza la cartografía proporcional. En un mapa temático proporcional, los accidentes geográficos pueden distorsionarse para proporcionar información, o los símbolos utilizados en el mapa pueden variar según la proporción. Un mapa que muestre el uso de la energía en el mundo puede escalar los distintos países en función de la proporción de energía que utilizan, por ejemplo, mientras que un mapa que muestre el tamaño de las ciudades del mundo puede utilizar puntos de distinto tamaño para indicar el tamaño proporcional.

Cartografía

A medida que nos adentramos en los SIG (Ciencias de la Información Geográfica), solemos empezar a trabajar con un mapa de referencia de algún tipo, fijando fronteras o marcando puntos de referencia. A continuación, superponemos los mapas temáticos para ayudar a investigar un problema. Los mapas de referencia nos dicen lo que hay. Los mapas temáticos nos dicen cómo está. Por ejemplo, un mapa de referencia puede mostrarte todos los pueblos y ciudades de Maryland. Pero un mapa temático puede indicarnos la renta media de esas ciudades o el porcentaje de hogares que poseen dos o más coches.

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Conocer los distintos tipos de mapas y los fines que persiguen es importante a la hora de seleccionar o crear un mapa. Si estoy tratando de encontrar direcciones de conducción, utilizaría un mapa de carreteras que es un mapa de referencia que explica las características de interés para un conductor. Este mapa responde a preguntas sobre dónde están las cosas. Si estoy prediciendo el tiempo, utilizaría un mapa meteorológico que incluya elementos como la presión atmosférica, el viento y la temperatura. Un mapa temático muestra información que probablemente cambie con el tiempo y está enfocado a ayudar a responder una pregunta específica. Esta pregunta no se refiere al mapa, sino a la forma en que los temas se muestran en el espacio. Un mapa que muestra el frío en Wisconsin en diferentes tonos de azul funciona con el fondo de un mapa físico o político

Mapa catastral

Los mapas temáticos están destinados a comunicar un único tema o un conjunto reducido de temas. Es importante recordar que los mapas temáticos son diferentes de los mapas de referencia.  El objetivo principal de un mapa de referencia es proporcionar información de localización al usuario del mapa. Los accidentes geográficos y los elementos cartográficos de un mapa de referencia tienden a ser tratados y representados por igual. En otras palabras, ningún aspecto de un mapa de referencia tiene prioridad sobre otro. Además, los mapas de referencia suelen representar la realidad geográfica con precisión. Entre los ejemplos de algunos tipos comunes de mapas de referencia se encuentran los mapas topográficos, como los creados por el Servicio Geológico de Estados Unidos y la Serie Topográfica Nacional de Canadá (NTS), y los mapas de imágenes obtenidos desde satélites o aviones que están disponibles a través de servicios de cartografía en línea.

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Un mapa de densidad de puntos es un mapa en el que se utilizan pequeños símbolos de tamaño uniforme para resaltar el patrón espacial de un fenómeno. Cada punto equivale a la misma cantidad. Los mapas de densidad de puntos pueden ser multivariantes (muestran datos asociados a más de una variable pero utilizando colores; los distintos colores corresponden a categorías asociadas a una segunda variable, de ahí lo de “multivariante”).