¿Cuáles son los efectos de la energía nuclear?

Riesgos para la salud de la energía nuclear

La energía nuclear es la mayor fuente de energía limpia de Estados Unidos. Genera casi 800.000 millones de kilovatios hora de electricidad al año y produce más de la mitad de la electricidad libre de emisiones del país. Esto evita más de 470 millones de toneladas métricas de carbono cada año, lo que equivale a retirar 100 millones de coches de la carretera.

La industria nuclear mantiene casi medio millón de puestos de trabajo en Estados Unidos y contribuye con unos 60.000 millones de dólares al producto interior bruto estadounidense cada año.    Las centrales nucleares estadounidenses pueden emplear hasta 700 trabajadores con salarios un 30% superiores a la media local. También aportan miles de millones de dólares anuales a las economías locales a través de los ingresos fiscales federales y estatales.

¿Cómo afecta la energía nuclear al ser humano?

La exposición a niveles muy altos de radiación, como la que se produce al estar cerca de una explosión atómica, puede causar efectos agudos en la salud, como quemaduras en la piel y síndrome de radiación aguda (“enfermedad por radiación”). También puede provocar efectos de salud a largo plazo, como cáncer y enfermedades cardiovasculares.

¿Cuáles son los efectos a largo plazo de la energía nuclear?

Aumento del riesgo de cáncer a largo plazo

Aunque la exposición a la lluvia radiactiva de los reactores nucleares no provoca enfermedades agudas, puede elevar los riesgos de cáncer a largo plazo. Los estudios de los supervivientes de la bomba atómica japonesa mostraron tasas claramente elevadas de leucemia y cánceres sólidos, incluso con dosis corporales totales relativamente bajas.

¿Cuál es el mayor reto de la energía nuclear?

Los obstáculos y los riesgos asociados a un uso creciente de la energía nuclear incluyen los riesgos operativos y las preocupaciones de seguridad asociadas, los riesgos de la extracción de uranio, los riesgos financieros y reglamentarios, las cuestiones de gestión de residuos no resueltas, las preocupaciones de proliferación de armas nucleares y la opinión pública adversa.

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¿Es la energía nuclear renovable?

Las centrales nucleares funcionan hirviendo el agua hasta convertirla en vapor que hace girar las turbinas para producir electricidad. Las centrales utilizan uranio en forma de pastillas cerámicas de combustible nuclear para producir electricidad mediante un proceso llamado fisión (división del núcleo de uranio en dos partes). Aproximadamente el 20% de la electricidad generada en Estados Unidos procede de reactores nucleares.

Las centrales nucleares comerciales de Estados Unidos son reactores de agua en ebullición o de agua a presión. Ambos tipos de reactores se refrigeran con agua ordinaria. Aproximadamente dos tercios de los 96 reactores de Estados Unidos son de agua a presión y el resto son de agua en ebullición.

Otra preocupación es la posibilidad de una fuga radiactiva al medio ambiente. La mayoría de las instalaciones llevan a cabo un control medioambiental radiológico antes de que la central comience a producir electricidad para establecer un estudio de referencia de la radiación de fondo en el entorno local. Se establecen estaciones de control fijas alrededor de la planta para tomar muestras del aire, las aguas superficiales y subterráneas, la leche de las lecherías locales y la vegetación. Los operadores de la planta también envían muestras a los reguladores estatales y federales para una verificación independiente. Incluso una ligera exposición a los materiales nucleares puede afectar a la salud, la reproducción y la alimentación de las especies acuáticas.

¿Cuáles son los efectos de la radiación nuclear en el medio ambiente?

Al igual que los seres humanos y los animales, las plantas y el suelo también se ven afectados negativamente por altas cantidades de radiación nuclear. Al igual que en los seres humanos, el material radiactivo puede dañar los tejidos de las plantas e inhibir su crecimiento. También es posible que se produzcan mutaciones debido al daño causado al ADN.

¿Cómo beneficia la energía nuclear al medio ambiente?

La energía nuclear está considerada como uno de los recursos más respetuosos con el medio ambiente: no genera emisiones contaminantes como sulfuros, polvo o gases de efecto invernadero. Además, su implantación permite reducir considerablemente la explotación de las reservas de combustibles fósiles.

¿Cómo afectará la energía nuclear al futuro?

La energía nuclear proporciona alrededor del 10% de la electricidad mundial, y el 18% de la electricidad en los países de la OCDE. Casi todos los informes sobre el suministro energético futuro de las principales organizaciones sugieren un papel cada vez más importante para la energía nuclear como forma ambientalmente benigna de producir electricidad fiable a gran escala.

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Ventajas e inconvenientes de la energía nuclear

Al igual que la energía hidroeléctrica, el impacto medioambiental de la energía nuclear es más complicado que el de otras fuentes de energía limpias o renovables. Esto se debe principalmente a la cuestión de los residuos radiactivos, un problema único para la generación de energía nuclear. Si se gestionan correctamente, las centrales nucleares pueden ser más respetuosas con el medio ambiente que otras opciones tradicionales de generación de energía.

Aunque la energía nuclear no es técnicamente renovable (debido a la cantidad finita de uranio disponible en la Tierra), está ampliamente disponible. Y aunque la generación de electricidad con energía nuclear es un proceso libre de carbono, la construcción de nuevas plantas de energía nuclear y la extracción del combustible de uranio tienen su propio impacto medioambiental.

Una forma de comparar el impacto ambiental de las distintas tecnologías de generación eléctrica es analizar las emisiones de gases de efecto invernadero de su ciclo de vida, es decir, la cantidad total de gases de efecto invernadero (medida en gramos de dióxido de carbono equivalente, o gCO2eq) que cabe esperar de la implantación de un generador. Los análisis del ciclo de vida tienen en cuenta toda la vida del sistema, desde la obtención de los materiales, pasando por el proceso de construcción, hasta el funcionamiento y la gestión de los residuos al final de su vida útil.

¿Cuál es el principal problema de la energía nuclear?

El principal problema del aprovechamiento de la energía nuclear es cómo eliminar el combustible gastado de forma segura. Las centrales nucleares producen material altamente radiactivo. Si se libera en el medio ambiente, supone una gran amenaza para los organismos vivos. Por lo tanto, la eliminación segura del combustible gastado es un problema importante en el aprovechamiento de la energía nuclear.

¿Cuáles son los retos de la energía nuclear?

Estos desafíos incluyen: la noción de que la energía nuclear es una tecnología obsoleta; el coste de la financiación; el diseño del mercado; los cambios políticos; la competencia percibida con las energías renovables; y las ideas erróneas del público sobre los residuos radiactivos.

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¿Cómo afecta la energía nuclear al cambio climático?

Las centrales nucleares no producen emisiones de gases de efecto invernadero durante su funcionamiento y, a lo largo de su ciclo de vida, la energía nuclear produce aproximadamente la misma cantidad de emisiones equivalentes de dióxido de carbono por unidad de electricidad que la eólica, y un tercio de las emisiones por unidad de electricidad si se compara con la solar.

El futuro de la energía nuclear

El suministro de electricidad fiable aporta enormes beneficios a la sociedad, pero su producción, como cualquier otra actividad industrial, no está exenta de riesgos. En la historia de la energía nuclear civil, solo ha habido dos accidentes graves en los que se emitió una gran cantidad de material radiactivo: en Chernóbil (1986), que ha provocado 46 muertes hasta el momento, y en Fukushima Daiichi (2011), que no provocó ninguna víctima. La contaminación atmosférica derivada de la combustión de combustibles fósiles, incluida la de las centrales eléctricas, causa 8,7 millones de muertes cada año, lo que convierte a los combustibles fósiles en la fuente de energía más mortífera en general. En cuanto al número de muertes por accidentes, la energía hidroeléctrica es el método más mortífero de generación de electricidad. El accidente hidroeléctrico con mayor número de muertos fue el derrumbe de la presa de Banqiao, en la provincia china de Henan, en 1975, que causó 171.000 víctimas directas e indirectas, según estimaciones oficiales.

En los estudios realizados, por ejemplo, por la Organización Mundial de la Salud, se ha llegado a la conclusión de que los efectos de la radiación en la salud de los accidentes nucleares han sido muy pequeños. Las principales repercusiones de los accidentes nucleares no fueron causadas por la exposición a la radiación, sino que se debieron a factores psicológicos y socioeconómicos derivados de ideas erróneas y temores sobre la radiación, por lo que podrían haberse evitado en gran medida. Puede encontrar más información en la página de información sobre la radiación y los efectos en la salud.